09.01.1917: Uneingeschränkter U-Boot-Krieg | Unrestricted Submarine Warfare | La guerre sous-marine à outrance

Gemälde “Untergang der Lusitania“. Quelle: Deutsches Bundesarchiv, DVM 10 Bild-23-61-17 / CC-BY-SA 3.0.

Painting “Sinking of the Lusitania“. Source: German Federal Archives, DVM 10 Bild-23-61-17 / CC-BY-SA 3.0.

Peinture “Naufrage du Lusitania“. Source: Les Archives Fédérales allemandes, DVM 10 Bild-23-61-17 / CC-BY-SA 3.0.

Für den Monat Januar 1917 liegen uns keine Dokumente von Peter vor. Das beherrschende aktuelle Thema, das sowohl ihn als auch seine Eltern am meisten beschäftigt haben dürfte, war die sich verschlechternde Versorgungslage in Deutschland.

In Deutschland wurde vor allem die britische Seeblockade für die Mangelversorgung verantwortlich gemacht. Deshalb beschloss Deutschland am 9. Januar 1917 die Wiederaufnahme des „uneingeschränkten“ U-Boot-Kriegs, was auch die Bekämpfung von neutralen Handelsschiffen bedeutete.

Als spätestens in Folge der Skagerrak-Schlacht im Mai 1916 klar gewesen war, dass die deutsche Marine auf herkömmliche Weise nicht mit der überlegenen britischen Flotte konkurrieren konnte, hoffte man nun also erneut auf die „Wunderwaffe“ U-Boot. Die Briten würden – laut Prognose – binnen 5 Monaten kapitulieren und dadurch die deutsche Versorgungskrise wegfallen.

Diese Art des U-Bootkriegs war 1915 schon einmal aufgenommen worden, allerdings nach Kriegsdrohungen der USA wieder ausgesetzt worden. Bei der Versenkung von zivilen Schiffen, unter anderem des Passagierschiffs „Lusitania“ im Mai 1915, waren auch Amerikaner unter den Opfern gewesen.

Der amerikanische Präsident Wilson reagierte entsprechend entsetzt, als Deutschland den USA am 31. Januar 1917 die Entscheidung zur Wiederaufnahme des U-Bootkrieges mitteilte. Es war gerade Woodrow Wilson gewesen, der sich nach dem taktischen Friedensangebot der Deutschen vom Dezember 1916 als „ehrlicher Makler“ für Friedensverhandlungen eingesetzt hatte. Nun wandte er sich der gegen Deutschland stehenden Entente zu.

Mit Blick auf den späteren Kriegsbeitritt der USA war der uneingeschränkte U-Bootkrieg ein verheerender Fehler der Deutschen. Doch dies galt nicht nur aus strategischer Sicht. Auch militärisch mussten die Deutschen feststellen, dass ihre Erwartungen an den U-Boot-Krieg nicht erfüllt wurden.

We do not have any letters written by Peter in January 1917. The major concern which bothered both him and his parents probably was the deteriorating supply situation.

In Germany, it was particularly the British naval blockade which was blamed for the lack of supplies. Consequently, Germany decided on 9 January 1917 to resume “unrestricted” submarine warfare, which also meant attacking neutral merchant vessels.

When it became obvious at least after the Battle of Jutland in May 1916 that the German navy could not prevail over the superior British fleet in a conventional manner, hopes were again placed in the submarine “wonder weapon”. It was predicted that the Britons would surrender within five months and, as a result, the supply crisis in Germany would end.

That type of submarine warfare was launched for the first time in 1915 but suspended later after the USA had threatened to enter into the war. Among the civilian vessels which were sunk was the passenger ship “Lusitania” in May 1915, the attack also claiming American lives.

US President Wilson was therefore horrified when Germany informed the USA on 31 January 1917 that submarine warfare would be resumed. It was particularly Woodrow Wilson who, as an “honest broker”, had advocated peace negotiations after Germany’s tactical offer for peace in December 1916. Now, he turned to the Entente fighting against Germany.

In view of the fact that the USA later entered into the war, Germany’s decision to resume unrestricted submarine warfare was a fatal mistake. But that was not only true with regard to the strategic perspective. The Germans also saw their hopes dashed that submarine warfare would have a military effect.

Nous ne disposons d’aucun document de Peter pour le mois de janvier 1917. Le sujet prédominant à l’époque est la dégradation de la situation au niveau des approvisionnements, ce qui a probablement inquiété le plus Peter et ses parents.

Aux yeux de l’Allemagne, c’est surtout le blocus maritime britannique qui est responsable de la situation de pénurie. Aussi décide-t-elle, le 9 janvier 1917, de reprendre la guerre sous-marine « à outrance » qui implique aussi le combat contre des navires marchands neutres.

Il est définitivement apparu après la bataille navale du Skagerrak au mois de mai 1916 que la marine allemande n’est pas en état de lutter par des moyens classiques contre une flotte britannique supérieure. On compte donc à nouveau sur « l’arme absolue » qu’est le sous-marin. Selon les prévisions, la capitulation des Britanniques interviendrait dans un délai de cinq mois et mettrait un terme aux problèmes d‘approvisionnement de l’Allemagne.

Mise en œuvre pour la première fois en 1915, cette manière de mener la guerre sous-marine fut cependant suspendue sous la menace de guerre proférée par les États-Unis. Parmi les victimes des destructions de bateaux civils, dont le paquebot « Lusitania » au mois de mai 1915, figuraient aussi des Américains.

Le président américain Wilson est donc horrifié par la déclaration de l’Allemagne, le 31 janvier 1917, de vouloir reprendre la guerre sous-marine. Car c’est précisément Woodrow Wilson qui s’est engagé, en tant que « honnête médiateur », en faveur de négociations de paix après la proposition de paix tactique faite par les Allemands au mois de décembre 1916. Dès lors, il s’oriente vers l’Entente antiallemande.

La guerre sous-marine à outrance est une erreur fatale des Allemands eu égard à l’entrée en guerre des États-Unis peu de temps après. Ceci ne vaut pas seulement d’un point de vue stratégique. Sur le plan militaire également, les Allemands doivent admettre que les grandes espérances qu’ils ont fondées sur la guerre sous-marine ne se sont pas réalisées.

 

Peter Falkenstein

Peter Falkenstein

Der Sohn eines Müllers und Landwirts aus dem Eifeldorf Stotzheim in der Nähe von Euskirchen erlebte zunächst den Stellungskrieg an der Westfront. Ab 1916 diente er als Lazarettschreiber in der Etappe, bevor er sich 1917 freiwillig zum Dienst in der Fliegertruppe meldete und eine Ausbildung zum Piloten absolvierte. Als Führer eines »G-Flugzeugs« (Großflugzeug, Bomber) unternahm er im letzten Kriegsjahr nächtliche Einsätze über dem Hinterland der französischen Stellungen bis nach Paris.

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